Quem foi Saulo de Tarso?

“Você pode me contar um pouco sobre como John Wayne era quando era um menino na sua classe?” Com uma expressão confusa no rosto, a Sra. Jenkins responde: “Quem?” O entrevistador fica um pouco chocado. “Você não foi a professora da escola primária em Winterset, Iowa? E você não ensinou o futuro astro de Hollywood, John Wayne?” “Ah! Você quer dizer Marion!?” A Sra. Jenkins exclamou animadamente. “Sim, eu tive Marion… quero dizer, John… na minha classe.” Ninguém conhece John Wayne pelo nome Marion. Isso parece algo em que alguém poderia ter levado um soco no nariz durante a década de 1950 se chamasse o cowboy durão de Marion. Ninguém o chama de Marion, exceto talvez a Sra. Jenkins. Ele odiava ser Marion. Isso é uma história completamente inventada. Eu não sei se John Wayne frequentou uma escola primária. Nem sei se sua professora se chamava Sra. Jenkins. Mas compartilho essa ilustração boba para dizer que às vezes quem somos antes de nos tornarmos famosos é perdido para as pessoas. Isso, exceto para as poucas pessoas que os conheciam em suas vidas anteriores e para a própria pessoa. O mesmo acontece com o apóstolo Paulo. Não ouvimos muito sobre Saulo de Tarso. Mas ele teve uma vida antes de sua conversão. E é importante para nós saber mais sobre Saulo antes de ele se tornar Paulo. Onde vemos Saulo mencionado pela primeira vez na Escritura? Somos apresentados a Saulo pela primeira vez em Atos 7:57-8:1. “Nisso, taparam os ouvidos e, gritando ao topo de suas vozes, todos se lançaram sobre Estêvão, arrastaram-no para fora da cidade e começaram a apedrejá-lo. Enquanto isso, as testemunhas depuseram suas capas aos pés de um jovem chamado Saulo… E Saulo aprovava a morte dele…” A expressão “jovem” nos diz que naquela época Saulo tinha entre vinte e quarenta anos. E o fato de terem depositado suas roupas a seus pés está cheio de significado. Brice Jones fez extensa pesquisa sobre isso e concluiu: “Isso não só sinaliza a importância de Saulo como líder da multidão, mas também o ‘motivo da ‘vestimenta derramada’ é prevalente na literatura antiga como um ‘gesto’ que ‘sinalizava um ato de violência iminente e, muitas vezes, morte.’” Nossa primeira introdução a Saulo de Tarso é como líder de uma multidão anti-cristã determinada a fechar os ouvidos para o evangelho e assassinar aqueles que são seguidores de Jesus. O Novo Testamento nos dá alguns fatos básicos sobre a criação de Saulo. Ele era um “judeu, nascido em Tarso da Cilícia.” Isso significa que ele era um judeu nascido fora da Palestina. Também aprendemos que ele não era apenas um judeu devoto, mas também cidadão romano. Ele tinha cidadania dupla. E seus pais provavelmente tinham algum meio, já que Paulo foi criado em Jerusalém “educado sob Gamaliel, de acordo com a lei de nossos pais…” (Atos 22:3). Considere esse retrato que Philip Schaff pinta das credenciais de Paulo: “Ele poderia argumentar com os fariseus como filho de Abraão, da tribo de Benjamim, e como discípulo do renomado Gamaliel, sobrenomeado ‘a Glória da Lei’. Ele poderia se dirigir aos gregos em seu próprio idioma belo e com a força convincente de sua lógica. Vestido com a dignidade e a majestade do povo romano, ele poderia viajar com segurança por todo o império com o orgulhoso lema: Civis Romanus sum.” Isso fez de Saulo um oponente formidável ao cristianismo. Ele podia se movimentar entre culturas com certa facilidade. E ele podia usar sua influência e conhecimento para rapidamente acabar com esse grupo minoritário conhecido como O Caminho. Saulo (que se tornou Paulo) nos conta mais tarde em Filipenses 3:2-11 sobre quem ele era antes da conversão. Pode ser resumido facilmente – ele era religiosamente devoto. O que quer que fizesse, parece que fazia com todo o coração. Com um conjunto de olhos, não é uma descrição horrível. Ele era um homem religiosamente devoto que era zeloso em suas crenças. E tinha a educação para respaldá-las. Pense em um estudante de seminário em ascensão. Mas à medida que a história se desenrola um pouco mais, vemos que o zelo de Saulo o motivou a “destruir a igreja. Indo de casa em casa, ele arrastava homens e mulheres e os colocava na prisão” (Atos 8:3). Hoje, poderíamos usar palavras como narcisista ou fanático para descrever Paulo. Saulo estava convencido de que Jesus era um falso mestre. Ele não era o Messias tão esperado, mas outro enganador. Esse novo grupo religioso de seguidores de Jesus era uma ameaça para o seu amado judaísmo. Isso teria causado dificuldades políticas. E além disso, se seus compatriotas estivessem seguindo esse Jesus, era possível que mais uma vez atraíssem a ira de YHWH e sofressem novamente um doloroso exílio. Saulo, então, usou todo o seu poder e conhecimento para acabar com esse movimento emergente. Ele frequentemente ia ao escritório do sumo sacerdote para obter cartas para acusar os cristãos de blasfêmia. Ele foi a Damasco para livrar aquela cidade do flagelo dos seguidores de Jesus. É importante notar que Saulo teria sido um dos que ouviram o discurso de Estêvão. Seu discurso foi uma acusação. Teria exposto o coração de Saulo, mas teria sido ouvido como uma acusação contundente. Chamar Saulo de “pessoa de pescoço duro” por não seguir Jesus, o Messias, o teria colocado em linha com os antigos que rejeitaram a Torá e a palavra dos Profetas. Essas são palavras de combate para alguém da estatura de Saulo. Saulo de Tarso se tornou um homem louco, mas convencido de que suas ações tinham a aprovação do Deus dos céus. Essa é uma combinação perigosa. Ouça sua confissão em Atos 26:10-11, “…Sob a autoridade dos principais sacerdotes, coloquei muitos do povo do Senhor na prisão, e quando eles foram mortos, votei contra eles. Muitas vezes fui de uma sinagoga para outra para puni-los, e tentei forçá-los a blasfemar. Eu estava tão obcecado em persegui-los que até os caçava em cidades estrangeiras.” Saulo não superaria o evangelho, no entanto. O Cristo do Evangelho o superaria. O que aconteceu com Saulo? No caminho para Damasco, em outra expedição assassina, Saulo foi cegado por uma grande luz e ouviu a voz do Senhor Jesus. Por que Saulo ficou cego? Em última análise, não sabemos por que esse foi o instrumento que Jesus escolheu para trazer sua conversão. Podemos especular um pouco, no entanto. João 9:39-41 pode nos dar um pouco de pista: “Jesus disse: ‘Para julgamento vim a este mundo, para que os cegos vejam e os que veem se tornem cegos’. Alguns fariseus que estavam com ele ouviram-no dizer isso e perguntaram: ‘O quê? Nós também somos cegos?’ Jesus disse: ‘Se vocês fossem cegos, não seriam culpados de pecado; mas agora que afirmam que podem ver, o seu pecado permanece.’” Não estou dizendo que Jesus estava pensando em Saulo de Tarso aqui, nem que Saulo teria estado presente quando essas palavras foram ditas (embora haja pelo menos alguma possibilidade disso). Em vez disso, estou sugerindo que o princípio aqui é por que Saulo precisava ser cegado para perceber sua necessidade espiritual. Quando Saulo estava perseguindo a igreja, ele presumia estar certo, vivendo no favor de Deus. Mas ele também teria mantido algumas das crenças de seus contemporâneos sobre o sofrimento. A cegueira é algo que acontece aos pecadores (veja João 9:2). Isso teria parado esse zeloso rabino em suas trilhas. O que YHWH estava comunicando a ele? Isso o teria enfraquecido e colocado em um lugar de vulnerabilidade. Então, ouvir as palavras do Senhor Jesus, chamando-o para um relacionamento, teria sido absolutamente transformador. Em uma palavra, ele precisava ser cegado para verdadeiramente ver. E isso é o que aconteceu. Ele foi radicalmente convertido. O antigo apologista judeu zeloso se tornou um dos maiores evangelistas de Cristo. Seu ódio a Cristo foi transformado em amor. E a partir desse momento, ele foi chamado de Paulo em vez de Saulo. Por que Deus escolheria alguém como Saulo? A resposta simples é que Deus escolheu Saulo porque Deus é misericordioso e gracioso. Em última análise, não sabemos os detalhes do porquê Deus escolheu fazer o que fez na vida de Paulo. Embora haja algumas pistas dadas a nós na Escritura. Em Gálatas 1:15-16 lemos que Deus “revelou seu Filho” a Paulo, “para que [ele] pregasse entre os gentios…” Isso significa que, em um sentido, Deus escolheu Paulo para enviá-lo. Todo o treinamento de Paulo que ele havia usado primeiro para perseguir a igreja, sua capacidade de se movimentar entre culturas, seria agora usado para pregar o evangelho aos gentios. Em 1 Timóteo 1:16, Paulo diz explicitamente por que recebeu misericórdia, “Mas recebi misericórdia por isso, para que em mim, o principal, Jesus Cristo mostrasse toda a sua paciência, como exemplo para aqueles que haviam de crer nele para a vida eterna.” O que ele está dizendo é que Deus salvou um pecador como Paulo, o “principal dos pecadores” que tentou apagar o nome de Jesus da face da terra, para que ele pudesse ser um modelo para todos os outros. Se Deus pode salvar Paulo, ele pode me salvar. Que tremendo amor Cristo mostraria a um homem que uma vez tentou silenciar Seu nome, que matou Sua Noiva e fechou seus ouvidos ao som da esperança. No entanto, enquanto éramos ainda pecadores, Cristo Jesus morreu pelos ímpios. Saulo de Tarso, agora conhecido como Paulo, é um testemunho disso.